L’histoire de la lobotomie

L’histoire de la lobotomie en tant que traitement psychiatrique courant.

NOTES IMPORTANTES

  • La lobotomie était une opération psychiatrique courante il y a 75 ans.
  • Les psychiatres se sont intéressés à la lobotomie parce qu’ils manquaient d’options de traitement efficaces pour leurs patients.
  • L’histoire de la lobotomie devrait nous faire réfléchir à la façon dont nous traitons les gens aujourd’hui.
L’histoire de la lobotomie


Jesper Vaczy Kragh, un de mes amis, a récemment publié un excellent livre sur l’histoire de la lobotomie au Danemark.

La lobotomie était un traitement psychochirurgical de premier plan pour les troubles mentaux dans les années 1940 et 1950.

Elle consistait à rompre les connexions dans le cortex préfrontal du cerveau.[1]

Comme le note Jesper, la lobotomie s’est imposée comme un traitement des troubles mentaux dans de nombreux pays, dont le Danemark, qui a peut-être enregistré le taux le plus élevé de lobotomie par habitant.

Mais comment cette procédure chirurgicale, aujourd’hui liée à l’Halloween plutôt qu’à la psychiatrie, est-elle devenue si populaire ?

L’évolution

Les psychiatres ont été attirés par la lobotomie pour une combinaison de désespoir et d’espoir, selon Jesper Vaczy Kragh, Mical Raz et feu Jack D. Pressman.

Au début du vingtième siècle, les psychiatres avaient peu de traitements à leur disposition.

Les médicaments disponibles étaient inefficaces et avaient souvent des effets secondaires négatifs.

La psychanalyse devient populaire, mais elle prend du temps et très coûteuse, et d’autres pensent qu’elle n’est efficace que pour les personnes éduquées de la classe supérieure.

L’ergothérapie est fréquemment utilisée dans les asiles, bien que l’on se demande si la véritable motivation de son utilisation est économique plutôt que thérapeutique.[2][3][4]

Puis, dans les années 1920 et 1930, une vague de traitements innovants est apparue.

La thérapie par la fièvre paludéenne, la thérapie par chocs à l’insuline, la thérapie par chocs au cardiazol et la thérapie par électrochocs ont été immédiatement adoptées par les psychiatres qui voulaient aider leurs patients et qui croyaient que ces percées scientifiques étaient la solution.

Bien que tous ces traitements soient potentiellement dangereux et entraînent des décès, ils sont considérés comme une technologie médicale de pointe et sont largement acceptés.

La lobotomie a été inventée en 1935 par le neurologue portugais Egas Moniz, qui a reçu le prix Nobel pour ses travaux.

Elle différait sensiblement des autres traitements drastiques en termes de technique chirurgicale, mais elle offrait également une lueur d’optimisme.

Des patients présentant un large éventail de symptômes ont rapidement été lobotomisés dans plusieurs pays. Bien que les raisons particulières de cette thérapie variaient selon les patients, elle était fréquemment administrée aux personnes perturbatrices dans les asiles qui rendaient la vie désagréable tant au personnel qu’aux autres patients. Elle était également administrée aux femmes plus fréquemment qu’aux hommes.

Rosemary Kennedy, la sœur de John F. Kennedy, est l’une de ces femmes qui a été lobotomisée alors qu’elle n’avait que 23 ans, en 1943.

Son chirurgien était Walter Freeman, un Américain qui inventa plus tard une lobotomie transorbitaire plus rapide, dans laquelle un dispositif chirurgical ressemblant à un pic à glace était introduit dans l’orbite de l’œil.

La lobotomie a été promue par Freeman aux États-Unis et dans le monde entier, notamment au Royaume-Uni et en Scandinavie. Aux États-Unis, environ 40 000 lobotomies ont été pratiquées. Malheureusement pour Kennedy, comme pour de nombreux autres patients ayant subi une lobotomie, la procédure n’a pas abouti et l’a laissée dans un état infantile et dans des institutions pour le reste de sa vie.

L’opération semble avoir aidé certaines personnes de diverses manières.

Elle n’a pas « guéri » les patients, mais elle a rendu les patients perturbateurs beaucoup plus dociles et faciles à gérer dans certaines circonstances. Si certains ont pu vivre en dehors de l’asile par la suite, beaucoup d’autres en ont été incapables.

Pour d’autres, l’impact a été insignifiant ou s’est dissipé avec le temps. Les crises d’épilepsie font partie des nombreux effets négatifs observés. Il y a également eu des décès, parfois à la suite de l’opération elle-même, parfois par la suite.

À la fin des années 1950, la popularité de l’intervention a diminué, en partie à cause des problèmes de sécurité, mais aussi à cause de l’introduction de nouveaux médicaments psychiatriques, comme l’antipsychotique chlorpromazine.

La lobotomie était largement tombée en désuétude dans les années 1970, tandis que de nouveaux traitements, tels que la stimulation cérébrale profonde, sont encore utilisés aujourd’hui.

L’histoire de la lobotomie soulève de nouvelles inquiétudes.

Alors, comment évaluer cette technique aujourd’hui ? D’une part, il est essentiel de reconnaître que les psychiatres de l’époque se plaignaient fréquemment de leur incapacité à aider les patients.

La lobotomie et d’autres traitements extrêmes étaient prometteurs à une époque où les critères d’expérimentation sur les personnes étaient beaucoup plus souples et où l’on croyait beaucoup à la science pour guérir tous les problèmes du monde.

D’un autre côté, nous observons comment ce qui aurait dû être un dernier recours – si tant est qu’il l’ait été – a souvent été utilisé assez rapidement et chez des personnes assez jeunes qui n’avaient pas consenti au traitement.

Le fait que les femmes aient été lobotomisées à un taux plus élevé que les hommes soulève des considérations troublantes.

Enfin, si nous considérons aujourd’hui la lobotomie comme barbare, les générations futures pourraient s’interroger sur la manière dont nous gérons aujourd’hui les maladies mentales.

Le récit de la lobotomie devrait nous faire réfléchir au consentement, aux effets secondaires, à la façon dont nous hiérarchisons les différentes thérapies et à la façon dont nous pensons à la maladie mentale en général.

Sources:

1 Matthew Smith Ph.D. A Short History of Mental Health
2 Kragh, J. V. (2021). Lobotomy Nation : L’histoire de la psychochirurgie au Danemark. Basingstoke : Palgrave.
3 Raz, M. (2013). The Lobotomy Letters : La fabrication de la psychochirurgie américaine. Rochester : University of Rochester Press.
4 Pressman, J. D. (1998). Last Resort : Psychosurgery and the Limits of Medicine. Cambridge : Cambridge University Press.
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